Open Cluster, M39 in Cygnus


백조자리에서 아름답게 반짝이고 있는 산개성단 M39의 모습을 Arizona Kitt Peak에 있는 WIYN 망원경이 포착했다. 위에 보이는 사진의 field size가 하늘에서 보이는 보름달 크기보다도 크다고 하니 1.5x1.5 square degree 정도 되지 않을까 싶다. 이 방대한 한장의 이미지를 구현하기 위해서 WIYN망원경은 M39를 서른 세번이나 촬영해야 했다. 위 이미지는 이 서른 세장의 부분 이미지들을 퍼즐 조각 맞추듯 엮어 만든 모자익 이미지다. M39에 있는 별들의 나이는 태양의 나이보다 약 5억년 정도 젊은 것으로 알려져 있다. 태양의 나이가 약 45억년 쯤 되니까, 태양이 만들어지고 5억년정도가 지난후, 그러니까 40억년 전쯤 M39를 이루고 있는 별들이 생겨났다는 얘기다. 성단의 외곽으로 붉은 빛을 띤 별들이 몇 몇 눈에 띄지만, M39는 아직 밝고, 푸르게 빛나는 젊은 별들이 지배하고 있다. 젊든 산개성단(open cluster)은 항성진화 모델에서 초기 별 생성과 별 진화의 중간단계를 이어주는 매우 중요한 고리 역할을 하고 있기 때문에 항성종족(Stellar Population)을 연구하는 천문학자들에게 많은 관심을 끌고 있다.
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